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Corona solar muestra ondas de plasma y campos magnéticos cambiantes

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El primer vistazo dentro de la corona del Sol develó  ondas de plasma y campos magnéticos cambiantes arrastrados por la rotación de la estrella que modificarán varias nociones científicas y la capacidad de pronosticar acontecimientos meteorológicos espaciales, indicaron este miércoles científicos de la Universidad de Michigan.

La información procedió de la sonda Parker Solar Probe de la agencia espacial estadounidense NASA, lanzada en agosto de 2018 con instrumentos científicos avanzados, y que completó tres de sus 24 travesías orbitales planificadas a través de partes de la atmósfera solar hasta ahora inexploradas.

La misión Parker se diseñó para responder, principalmente, a dos cuestiones que han ocupado a los científicos: ¿Por qué la corona del Sol aumenta de temperatura al alejarse de la superficie? y ¿qué acelera el viento solar, el torrente de protones, electrones y otras partículas que emanan de la corona?

“Ya las primeras órbitas nos han dejado impresionados por lo diferente que es la corona solar cuando se la observa de cerca”, dijo en una teleconferencia de prensa Justin Kasper, de la Universidad de Michigan e investigador principal el instrumento de Parker que estudia los vientos solares.

“Estas observaciones cambiarán fundamentalmente nuestra comprensión del Sol y del viento solar, y nuestra capacidad para pronosticar los acontecimientos meteorológicos espaciales”, añadió.

Este nuevo conocimiento de la forma en que el Sol expele constantemente materia y energía contribuirá a los esfuerzos para proteger a los astronautas y a los vehículos espaciales, señaló Nicola Fox, directora de la división de heliofísica en la NASA.

Como el Sol mismo, el viento solar está compuesto de plasma en el cual los electrones, con carga negativa, se han separado de los iones de carga positiva, creando océanos de partículas que flotan libremente con carga eléctrica individual.

Las mediciones hechas por Parker muestran cambios rápidos de dirección en el campo magnético y chorros repentinos y veloces de material, y un acontecimiento que llamó particularmente la atención de los científicos fueron los vuelcos en la dirección del campo magnético.

La sonda mostró, asimismo, que la rotación del Sol afecta el viento solar a distancias mucho mayores que lo pensado. Ya se sabía que al aproximarse a la estrella el campo magnético del Sol arrastra el viento en la misma dirección de la rotación solar, y más lejos del Sol se esperaba encontrar al menos una traza débil de esa rotación.

“Para nuestra gran sorpresa, al aproximarnos al Sol ya detectamos grandes flujos rotacionales, de 10 a 20 veces mayores que lo pronosticado por los modelos estándar”, dijo Kasper. “Esto significa que hay algo fundamental que no sabemos acerca del Sol, y acerca de cómo escapa el viento solar”.

Los descubrimientos de Parker en lo que hace al campo magnético, el cual se cree que desempeña un papel clave en el misterio del calentamiento creciente de la corona a mayor distancia de la estrella, también fueron sorprendentes, explicaron los científicos.

Algunos científicos creen que las oscilaciones magnéticas detectadas en el viento solar, denominadas “ondas de Alfvén“, puedan ser remanentes del mecanismo que causó el fenómeno de calentamiento, y Parker ahora encontró algo inesperado.

“Al aproximarse al Sol, empieza a verse estas ondas Alfvén ‘alocadas’ que tienen cuatro veces más energía que las ondas regulares alrededor suyo”, explicó Kasper. “Tienen rachas de 480 mil kilómetros por hora, tan fuertes que vuelcan la dirección del campo magnético”.

Estas acentuaciones de velocidad que revierten la polaridad podrían dar otra explicación de la causa por la cual la corona se torna más y más caliente al alejarse del Sol.

Con información de EFE

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Moderna empieza ensayos de vacuna contra el VIH usando mRNA

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La farmacéutica Moderna y la Iniciativa Internacional para una Vacuna contra el Sida (IAVI) anunciaron que han empezado los ensayos clínicos con una vacuna contra el VIH que usa la tecnología de ARN mensajero (mRNA), la misma que emplea para su vacuna contra el COVID-19.

La empresa dijo que las primeras dosis de este producto experimental han comenzado a ser administradas en un hospital de Washington como parte de un ensayo de fase 1 en el que participarán 56 adultos que no tienen VIH.

La vacuna busca estimular la producción de anticuerpos capaces de actuar ante distintas variantes del VIH en circulación con una primera dosis y una dosis de refuerzo a través de mRNA.

“La búsqueda de una vacuna del VIH ha sido larga y difícil y tener nuevas herramientas en términos de inmunógenos y plataformas puede ser la clave para hacer progresos rápidos”, destacó en la nota el presidente de IAVI.

El presidente de Moderna, Stephen Hoge, opinó que el mRNA ofrece una “oportunidad única” para dar respuesta a distintas necesidades sanitarias en todo el mundo y consideró que avanzar en este programa contra el VIH es un paso muy importante.

En el proyecto, en el que también participa la Fundación Bill y Melinda Gates, se hará seguimiento de los pacientes durante al menos seis meses y sus respuestas inmunes serán analizadas a nivel molecular para evaluar las respuestas logradas.

Moderna está trabajando en más de dos decenas de programas con tecnología mRNA, que incluyen posibles vacunas para la gripe o el virus Nipah, entre otros.

Hasta ahora, su vacuna contra el COVID-19 es la única aprobada de todas las elaboradas por la empresa.

Con información de EFE

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La revolución de los NFT en el mercado del arte

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La revolución y los cambios asociados a las criptomonedas se han trasladado al mundo del arte con los llamados NFT (Non-Fungible Tokens) que plantean nuevos escenarios en los que objetos intangibles, que pueden verse pero no tocarse, alcanzan valoraciones que en algunos casos superan a las del arte tradicional.

Este es el caso de la experiencia que está llevando a cabo la Galería Belvedere de Viena, con la creación de una copia en alta resolución de “El Beso” de Gustav Klimt y su división en un puzzle de 10 mil cuadrículas únicas que se van a poner a la venta por separado, a un precio de mil 850 euros (2 mil 87 dólares) cada una.

¿Qué es un NFT?

Los NFT (Non-Fungible Tokens) se pueden entender como certificados digitales que garantizan la propiedad sobre gráficos, videos, textos o cualquier otro objeto digital.

Al igual que las criptomonedas, se basan en una tecnología llamada “blockchain” (cadena de bloques), un proceso descentralizado que consiste en realizar una transacción a través de la red mediante bloques que contienen una “huella” inviolable con los datos de la transacción.

Esto garantiza la propiedad sobre los NFT aunque a su vez pueden ser reproducidos o manipulados, en un proceso de corta y pega, por cualquiera que tenga acceso a ellos.

Otra de sus características es que no son intercambiables, es decir no existen dos NFT iguales, lo que les diferencia de las criptomonedas. Su vinculación con un certificado de garantía digital los hace únicos, indestructibles e imposibles de robar, ya que son simples datos almacenados en una cadena de bloques, lo que los hace ideales en el mercado del arte y el coleccionismo.

El primer objeto digital considerado como un NFT es “Quantum“, del artista neoyorquino Kevin McCoy. Se trata de una animación en forma de octógono que en mayo de 2014 fue asociado a un certificado de propiedad y fue puesto en venta en línea en 2021.

Los NFT y el mercado del arte tradicional

El año 2021 parece ser el de la consolidación del NFT, que han pasado de ser una opción marginal a atraer la atención de coleccionistas e inversores en general.

En marzo un archivo JPG creado por el artista Beeple alcanzó el récord de casi 70 millones de dólares en la casa de subastas Christie’s. “Everydays: The First 5000 Days”, un “collage” de creaciones digitales diarias de Beeple desde sus comienzos, colocó a su creador entre los artistas vivos más cotizados, a la altura de figuras como David Hockney o Jeff Koons.

Otra casa de subastas, Sothebys, logró en abril recaudar casi 17 millones de dólares en su primera venta de arte bajo NFT, una colección de piezas del creador digital Pak conocidas como “Lo Fungible”, en un juego de palabras con los tokens criptográficos.

La llegada de los NFT supone una plataforma para que los artistas puedan presentar sus creaciones sin intermediarios y además abre nuevas e insospechadas expectativas: el CEO de Twitter, Jack Dorsey, vendió el primer tweet de la historia por 2.9 millones de dólares.

La fiebre por el coleccionismo digital se ha extendido a otras esferas de la cultura como el deporte, la música o el periodismo. Así, el columnista tecnológico del diario The New York Times, Kevin Roose, vendió uno de sus artículos de opinión, en el que trata el fenómeno de los NFT, por 563 mil 400 dólares.

En el mundo del deporte destaca la liga de baloncesto profesional estadounidense (NBA) que ha comenzado la venta de videos NFT de canastas y anotaciones y obtuvo 200 mil dólares por un mate de Lebron James. También la leyenda del futbol Edson Arantes do Nascimento, Pelé, ha anunciado el lanzamiento de su primera colección de NFT, con los mejores momentos de su carrera.

Las plataformas de venta de NFT en internet

Por su propia naturaleza descentralizada, los productos asociados a un certificado digital cotizan en diferentes plataformas a través de las cuales los usuarios pueden generar sus propios NFT y ofrecerlos para su adquisición directa o en subasta.

DappRadar, una empresa dedicada al seguimiento del mercado de blockchain, indica que los NFT generaron más de 20 mil millones de dólares en estas plataformas, la mayor de las cuales es Opensea, que concentra la mitad de las operaciones.

Los monos de Bored Ape Yacht Club, una colección de 10 mil  imágenes de perfil acuñadas como NFT en la cadena de bloques Ethereum, son los objetos digitales que más dinero han movido, con transacciones por un valor superior a los 700 millones de dólares.

Con información de EFE

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Nueva herramienta informática revela 130 mil virus desconocidos

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Nueva herramienta informática revela 130 mil virus desconocidos. Foto de CDC para Unsplash

Los virus son el conjunto de agentes biológicos más numeroso que se conoce. Ahora, un equipo internacional de científicos con participación española ha descubierto más de 130 mil nuevos virus de ARN a través de una nueva herramienta informática.

Con ella se analizaron 5.7 millones de muestras biológicas recogidas a lo largo del planeta durante los últimos 15 años; el hallazgo, que se publica en la revista Nature, supone un incremento de hasta 10 veces el número de especies virales de ARN descritas hasta la fecha.

Para este análisis, el equipo multidisciplinar desarrolló Serratus, una infraestructura de computación en la nube (Amazon Web Services) que, usando un clúster de 22 mil 500 procesadores informáticos, permitió búsquedas masivas de secuencias virales en los millones de gigabytes de datos de secuenciación disponibles en bases de datos públicas.

El análisis detallado de ciertas familias virales permitió el descubrimiento de más de 30 nuevas especies de coronavirus, incluyendo interesantes ejemplos en vertebrados acuáticos como peces y anfibios cuyos coronavirus presentaron un genoma segmentado en dos fragmentos, una característica descrita en otras familias de virus pero no detectada antes en ningún miembro de los coronavirus.

En el Instituto de Biología Molecular y Celular de Plantas de Valencia (IBMCP) utilizaron Serratus para el análisis del virus causante de la hepatitis D humana, un agente viral llamado Delta, de tamaño genómico mínimo y origen desconocido.

Esto permitió al investigador del CSIC en IBMCP Marcos de la Peña Rivero detectar virus similares en multitud de otros animales, incluyendo no sólo mamíferos y otros vertebrados, sino también invertebrados.

“Sorprendentemente estos virus se encontraron también en muestras medioambientales recogidas en lagos y suelos de todo el mundo, y cuyos huéspedes serían por el momento desconocidos”, detalla De la Peña.

Las muestras medioambientales con virus similares al de la hepatitis D revelaron la presencia de novedosas formas virales con genomas ultra-compactos y de tamaño ínfimo.

Tanto la base de datos de todos los virus obtenidos en este trabajo como el conjunto de las herramientas desarrolladas están disponibles de forma libre y abierta (www.serratus.io).

Esta herramienta puede ser de gran utilidad para caracterizar la diversidad planetaria de todos los virus existentes y prepararse ante posibles nuevas pandemias, cuyas devastadoras consecuencias sufrimos con enfermedades virales emergentes como la COVID-19, causada por el coronavirus SARS-CoV-2, señala el CSIC en un comunicado.

El IBMCP, centro mixto del CSIC y la Universidad Politécnica de Valencia, es la única institución científica española que participa en el trabajo, donde colaboran, entre otros, el Instituto Heidelberg de Estudios Teóricos y el Instituto Max Planck de Bilogía (Alemania); el Instituto Pasteur (Francia); y la Universidad de California (Estados Unidos).

Con información de EFE

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