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Fósil de 400 millones de años da pistas sobre evolución de las plantas

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Pintura representando al ambiente del Devónico

Una especie de planta que vivió hace unos 400 años millones de años ha permitido a los investigadores saber más sobre el proceso evolutivo que dio lugar a las actuales complejas formas de reproducción de las plantas, el cual pasó por millones de años de evolución.

Current Biology’, un estudio de la Universidad de Stanford (EE.UU.) que publica este lunes, señala que el fósil posiblemente pertenece a las briofitas herbáceas y corresponde al Devónico temprano, según un comunicado.

Esta nueva especie es, según el equipo, uno de “los ejemplos más complejos de una etapa aparentemente intermedia de la biología reproductiva de las plantas”, la cual produjo distintos tamaños de esporas, lo que supone un precedente en las estrategias de especialización de las plantas terrestres de todo el mundo.

Para el profesor de Ciencias Geológicas en Stanford y principal autor de la investigación, Andrew Leslie, el descubrimiento puede ser “una especie de instantánea de ese periodo de transición, muy raramente presenciado en la historia de la evolución, en la que se observa una alta variedad de esporas en la estructura reproductiva”.

Las primeras plantas, de entre 475 y 400 millones de años de antigüedad, carecían de especialización reproductiva porque fabricaban los mismos tamaños de esporas; pero al dividir las esporas, las plantas asumieron más control sobre su reproducción.

Uno de los períodos de tiempo más importantes para la evolución de las plantas terrestres, el devoniano, fue testigo de la diversificación de los pequeños musgos a los grandes y complejos bosques.

El desarrollo de diferentes tamaños de esporas (heterospora) representa una importante modificación para controlar la reproducción, una característica que más tarde evolucionó en versiones pequeñas y grandes de estas unidades reproductivas.

La nueva especie, junto con el tipo de plantas “Chaleuria”, representa la primera evidencia de una biología reproductiva más avanzada en las plantas terrestres, ya que el siguiente ejemplo no aparece en el registro fósil hasta 20 millones de años después.

“Este tipo de fósiles nos ayuda a localizar cuándo y cómo exactamente las plantas lograron ese tipo de división en sus recursos reproductivos”, explica Leslie, para quien “el final de esa historia evolutiva de especialización es algo parecido a una flor”.

Los investigadores analizaron fósiles que llevaban décadas almacenados en las colecciones del Museo Nacional de Historia Natural de Estados Unidos.

A partir de unas 30 muestras de roca excavadas en Canadá, identificaron más de 80 estructuras reproductivas, que contenían esporas de un tamaño de 70 a 200 micras de diámetro, el equivalente a uno o dos cabellos, aproximadamente.

Mientras que algunas de las estructuras reproductivas contenían exclusivamente esporas grandes o pequeñas, otras tenían solo de tamaño intermedio y algunas presentaban de todas las medidas.

“Es raro conseguir tantos esporangios con esporas bien conservadas que se puedan medir”, dice Leslie, quien considera que el equipo había tenido suerte por la forma en que se habían conservado.

Esta especie antigua de planta recién descrita “presenta una mezcla de esporas que no se parece a nada de lo existente en la actualidad”.

“La historia general de la reproducción de plantas terrestres es de una mayor división del trabajo, especialización y complejidad, pero eso tiene que empezar en algún punto, esto es, la simple producción de pequeñas y grandes esporas”, concluye el investigador.

Con información de EFE

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Ciberseguridad aérea en la UNAM

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Ciberseguridad aérea en la UNAM

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NASA celebra el Día de la Tierra con 6 misiones de investigación ambiental

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Contingencia ambiental en la Ciudad de México. Foto de EFE

La agencia espacial estadounidense (NASA) anunció seis nuevas misiones de observación y recolección de información ambiental con motivo del Día de la Tierra, que se celebra el 22 de abril.

Karen St. Germain, directora de la División de Ciencias de la Tierra en la NASA, señaló en una conferencia de prensa que para estos proyectos, que se desarrollarán en la próxima década, la agencia y entidades colaboradoras emplearán aviones, helicópteros y ‘drones‘.

Una de estas misiones observará los cambios en los flujos de agua que ocurren en el Ártico, especialmente en el norte de Alaska, y otra medirá la forma en que los incendios forestales crean fenómenos meteorológicos con sus enormes nubes.

Otro proyecto, que tendrá lugar en América del Norte y en la Ciudad de México, hará estudios sobre la contaminación del aire en áreas urbanas con observaciones a nivel de vecindarios, para determinar cómo los contaminantes afectan la salud humana.

“Los cambios en los patrones meteorológicos cambian el paisaje mismo”, dijo St. Germain. “Por ejemplo, los incendios forestales devastan la vegetación y cuando llueve el terreno es propenso a los deslizamientos de fango”.

Otra misión, bajo la dirección de la Universidad de Arizona, analizará la retracción de los glaciares en Groenlandia, Alaska y el norte de Canadá, y una más, enfocada en la agricultura, medirá los gases que causan el efecto invernadero.

Al enfatizar el trabajo que hace la NASA en el estudio de la Tierra y su ambiente, St. Germain recordó que la misión del satélite PACE de observación terrestre es el más nuevo de la agencia, lanzado en febrero pasado, y que sustenta la investigación de “las criaturas más pequeñas en los océanos y las partículas más pequeñas en la atmósfera”.

PACE (sigla en inglés del ecosistema oceánico, el plancton, los aerosoles y las nubes) “nos dará información sobre la manera en que los aerosoles pueden promover el crecimiento de fitoplancton en la superficie de los océanos”.

El director de la NASA, Bill Nelson, quien participó en una misión del transbordador ‘Columbia’ en 1986, destacó el papel que cumplen los satélites y vehículos espaciales que hacen observaciones detalladas de la Tierra y proveen información científica.

“La Tierra es nuestro hogar, el único planeta que tenemos. Queremos mantenerlo y ser más responsables con él”, dijo.

Con motivo del 54 Día anual de la Tierra, la NASA invitó además a “todos en el planeta a que salgan al aire libre y tomen una foto de sí mismos en cada rincón del mundo”.

“Se darán puntos adicionales si tu #GlobalSelfie muestra tu sitio con agua favorito”, añadió la convocatoria. “El 71 por ciento de nuestra ‘canica azul’ está cubierto por agua. Muéstranos montañas, parques, el cielo, ríos, lagos y a ti mismo”.

Con información de EFE

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Aficionados de todo el mundo descubren más de mil asteroides no catalogados

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El análisis por parte de aficionados, con la posterior supervisión de científicos, de 37 mil fotografías tomadas durante 19 años por el telescopio Hubble, de la NASA y la Agencia Espacial Europea (AEE), permitió catalogar mil 31 asteroides pequeños que habían pasado desapercibidos.

El hallazgo liderado por investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid y el Centro Europeo de Astronomía Espacial de Madrid aparece recogido en la revista científica Astronomy and Astrophysics.

“Había algún indicio de que esta población de pequeños asteroides existía, pero ahora lo confirmamos analizando fotografías aleatorias del archivo del Hubble. Y es importante para aportar ideas sobre los modelos evolutivos de nuestro Sistema Solar”, subraya Pablo García Martín, investigador de la autónoma en un comunicado de la ESA.

 Resultado de una trituración

El hallazgo de muchos asteroides pequeños induce a pensar, según los autores, que se trata de fragmentos de asteroides mayores que han colisionado y se han roto en pedazos, quedando como si fueran un amasijo de cerámica aplastada, en un proceso de “trituración” que habría durado miles de millones de años.

En total, los 11 mil 482 aficionados que han colaborado con el proyecto encontraron mil 701 rastros de asteroides en el archivo fotográfico de dos décadas, de los cuales mil 31 no estaban catalogados.

De esos no catalogados, unos 400 tienen un tamaño inferior a un kilómetro.

Debido a la rápida órbita del Hubble alrededor de la Tierra, el telescopio puede captar asteroides errantes a través de sus rastros.

 Su rastro les delata

Y es que los asteroides “fotobombardean”, por así decirlo, las exposiciones del Hubble, dejando inconfundibles estelas curvas en las fotografías que toma el telescopio.

A medida que el Hubble se desplaza alrededor de la Tierra, cambia su punto de vista mientras observa un asteroide, que también se desplaza a lo largo de su propia órbita.

Conociendo la posición del Hubble durante la observación y midiendo la curvatura de las estelas, los científicos pueden determinar las distancias a los asteroides y estimar las formas de sus órbitas.

Los asteroides captados se encuentran principalmente en un cinturón principal, situado entre las órbitas de Marte y Júpiter.

Las sensibles cámaras del Hubble miden su brillo y, comparándolo con la distancia, permiten estimar su tamaño.

 Buscadores de asteroides

En 2019, un grupo internacional de astrónomos lanzó el Hubble Asteroid Hunter (Cazador de Asteroides Hubble, en español), un proyecto de ciencia ciudadana para identificar asteroides en los datos de archivo del Hubble.

La iniciativa fue desarrollada por investigadores e ingenieros del Centro Europeo de Ciencia y Tecnología (ESTEC) y el centro de datos científicos del Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESDC), en colaboración con Zooniverse, la plataforma de ciencia ciudadana más grande y popular del mundo, y Google.

Los 11 mil 482 voluntarios hicieron casi dos millones de identificaciones tras recibir cierto entrenamiento.

A continuación, el proyecto explorará las estrías de asteroides hasta ahora desconocidos para caracterizar sus órbitas y estudiar sus propiedades.

Con información de EFE

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